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Como os abutres conseguem comer carne podre?

10 de setembro de 2021

Como os abutres podem comer carne podre e potencialmente contaminada sem ficarem doentes? O ácido do estômago deles está entre os mais corrosivos do reino animal. Os abutres podem digerir carne contaminada – com coisas como botulismo, antraz e cólera – sem adoecer e, ao mesmo tempo, matar eficazmente os patógenos, evitando assim sua disseminação. Os abutres evoluíram para necrófagos e são a “equipe de limpeza” mais importante da natureza.

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Os abutres tiveram uma má reputação ao longo dos séculos: não só comem coisas mortas e apodrecidas, como também não são pássaros “bonitos”. Eles são importantes para seus ecossistemas e bastante benéficos (e necessários) para os humanos. Quando se alimentam de necrófagos, outros animais, como cães, gatos ou ratos, se tornam portadores de qualquer doença que o animal eliminado tenha tido ajudam a se espalhar. Quando um abutre faz isso, os patógenos são mortos.

Na Índia e no Nepal, inúmeras espécies de abutres, que antes eram abundantes, estão à beira da extinção, principalmente devido ao uso do agora proibido medicamento veterinário Diclofenac, que é tóxico para os abutres. O abutre-de-cara-branca, por exemplo, diminuiu de 80 milhões na década de 1980 para apenas alguns milhares hoje.

A crise do abutre indiano resultou em um aumento dramático de doenças (causadas por carcaças em decomposição, que, muitas vezes, contaminam fontes de água). Houve também um aumento na população de cães selvagens, que, por sua vez, fez o número de casos de raiva subir de forma dramática.

Curiosidades do abutre-barbudo

O abutre-barbudo também é chamado de abutre-quebra-ossos. É uma ave que vive nas montanhas da Europa, Ásia e África. Tem penas modificadas debaixo do bico, que são bem diferentes e curiosas.

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Elas dão mesmo a impressão que a ave tem barba. E o nome “quebra-ossos”?  Ela é a única espécie de ave de rapina que possui uma dieta quase que exclusivamente de ossos. Adoram comer a medula óssea, ou tutano, que se parece com uma gelatina gordurosa encontrada no interior dos ossos. No Brasil, a medula óssea de boi é usada na culinária e recebe o nome de mocotó. É uma grande fonte de proteínas e, na natureza, normalmente não é consumida por outros animais carnívoros. Mas o estômago do abutre-barbudo possui um ácido que é capaz de dissolver ossos.

Como o abutre-barbudo consegue fazer para tirar o tutano dos ossos? Ele pega pedaços de ossos das carcaças de animais e os engolem inteiros! Já com ossos grandes, ele desenvolveu uma técnica especial. O abutre-barbudo segura o osso com os pés e decola. Depois, ao encontrar uma rocha enorme, solta o osso do alto. Desse modo, o osso se despedaça e o abutre pode comer o tutano e os pedacinhos de ossos. “Essa técnica é passada de pais para filhotes”, explica o biólogo Guilherme Domenichelli, criador do canal Animal TV. O aprendizado é lento e o jovem abutre pode demorar até sete anos para dominar essa arte. Os abutres-barbudos usam essa mesma técnica para quebrar cascos de tartarugas.

O abutre-barbudo é uma ave de grande porte que atinge até 13 quilos e mede cerca de 1 metro. A envergadura (comprimento de uma ponta de asa até a outra) chega a 3 metros. Outro fato interessante é que, diferente dos outros abutres, o quebra-ossos tem penas no pescoço. É que ele não precisa enfiar a cabeça nas carcaças para comer.

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