Harold Matson e o casal Ruth e Elliot Handler fundaram a Mattel em janeiro de 1945. Harold Matson era conhecido como “Matt”, e as primeiras letras  de Elliot Handler são o “El”, Matt e El deu Mattel. A empresa, que funcionava numa garagem em Los Angeles, Estados Unidos, começou vendendo porta-retratos. Depois, com a sobra da madeira, passou a fazer móveis para casinhas de bonecas. Matson teve problemas de saúde e deixou o negócio já no ano seguinte. Ruth e Elliot seguiram sozinhos.

O primeiro brinquedo de sucesso foi um ukulele chamado de Uke-A-Doodle, lançado em 1947. Mas o brinquedo que mudou a história da Mattel surgiu em 1959: a boneca Barbie.